Kalahari vulture declines, through the eyes of meerkats§


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Authors
Clutton-Brock, T 
Abstract

Vulture populations are experiencing rapid declines across the globe. While the declines have been most precipitous in Asia, recent reports suggest African populations are likewise imminently threatened. As the factors underlying these general population trends are multifaceted and will vary in their relative intensity spatially, it is imperative that monitoring data across different vulture populations is assimilated if targeted conservation action is to prove most effective. In this study, we highlight a medium-term decline in the African White-backed Vulture Gyps africanus population inhabiting the southern Kalahari, South Africa, using a long-term behavioural data set collected from a habituated population of meerkats Suricata suricatta. Meerkats emit an alarm call on sighting airborne vultures, which elicits a group-level response, such that the rates at which this behaviour is recorded in meerkats provides a high-resolution proxy for local vulture abundance. Although unconventional, this sampling method uncovered a steady decline over 17 years in White-backed Vulture numbers that mirrors the temporal decline recently documented in other southern African populations.

Tout autour du globe, les populations de vautours connaissent un déclin rapide. Alors que ce déclin s’est précipité au sein des populations d’Asie, de récents rapports suggèrent que les populations africaines sont au moins aussi menacées à court terme. Les facteurs qui influencent ces tendances démographiques générales ont plusieurs facettes et varient de manière spatiale dans leur intensité relative. Par conséquent, il est impératif de collecter et regrouper des données de surveillance sur différentes populations pour mettre en place des stratégies de conservation efficaces et ciblées. Dans cette étude, je souligne le déclin à moyen terme d’une population de Vautour africain (Gyps africanus) vivant dans la partie sud du Kalahari, en Afrique du Sud, en utilisant un jeu de données comportementales de long terme, récoltées sur une population de suricates (Suricata suricatta) habitués. Les suricates émettent une vocalisation d’alarme lorsqu’ils voient un vautour en vol, ce qui déclenche une réponse anti-prédateur au sein du groupe. La fréquence à laquelle ce comportement est observé et relevé chez les suricates représente un substitut fiable et de grande résolution pour attester de l’abondance locale de vautours. Bien que peu conventionnelle, cette méthode d’échantillonnage a mis en évidence une diminution constante du nombre de Vautours africains au cours de 17 dernières années, qui reflète le déclin récemment documenté dans d’autres populations d’Afrique australe.

Description
Keywords
Gyps africanus, population decline, vulture conservation
Journal Title
Ostrich
Conference Name
Journal ISSN
0030-6525
1727-947X
Volume Title
88
Publisher
National Inquiry Services Center (NISC)
Sponsorship
NERC (1505720)
European Research Council (294494)
This paper has relied on the longitudinal behavioural data of the Kalahari Meerkat Project, which is currently supported by the European Research Council (Research Grant no. 294494 to TCB since July 2012), the Mammal Research Institute at the University of Pretoria, and the University of Zurich. JBT is funded by a NERC Doctoral Training Program.